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martes
may192009

Encuentran restos de un ancestro del ser humano de 47 millones años atrás!

Fósil del Darwinius masillae encontrado en Alemania. Los científicos han encontrado un antepasado de los humanos que vivió hace 47 millones de años. Descubierto en el Messel Pit, Alemania, el fósil, descrito como un Darwinius masillae, es 20 veces más antiguo que la mayoría de los fósiles que explican la evolución humana.

Conocido como "Ida", el fósil es una especie de transición - que muestra características de la primitiva línea evolutiva no humana (prosimios, como los lémures), pero que a la vez, se relaciona más con la línea evolutiva humana (antropoides, como los monos, simios y los seres humanos). Un 95% del fósil de este animal fué recuperado, el cual ofrece la más completa comprensión de la Paleobiología de cualquier primate hasta ahora descubierto del período Eoceno.

Durante los últimos dos años, un equipo internacional de científicos, dirigido por el mundialmente conocido científico noruego Dr. Jørn Hurum, de la Universidad de Oslo, y del Museo de Historia Natural, ha llevado a cabo en secreto un detallado análisis forense de los extraordinarios fósiles, estudiando los datos para decodificar los antiguos orígenes de la humanidad. Con un 95% de sus restos completos, "Ida" revolucionará nuestra comprensión de la evolución de los primates.

"Este es el primer enlace a todos los seres humanos ... un verdadero fósil que vincula el patrimonio mundial", dijo el Dr. Hurum. "Es realmente una especie de Piedra de Rosetta", comentó el co-autor del estudio, profesor Philip Gingerich, del Museo de Paleontología de la Universidad de Michigan.

El fósil fue descubierto en 1983 al parecer por coleccionistas privados que se dividieron y finalmente vendieron el esqueleto en dos partes: la menor parte ha sido restaurada y, en el proceso, una parte fué fabricada para hacer que se vea más completo. Esta parte fué comprada por un museo privado en Wyoming y, a continuación, descritos por uno de los autores (Jens L. Franzen) quien reconoció la fabricación. La otra parte, que es la parte más completa, acaba de salir a la luz, y ahora pertenece al Museo de Historia Natural de la Universidad de Oslo (Noruega). Los resultados del estudio vieron la luz cuando los científicos finalmente pudieron tener acceso a la muestra completa.

A diferencia de "Lucy" y otros famosos fósiles de primates encontrados en Africa, la "Cuna de la Humanidad", "Ida" es un fósil europeo, conservado en el sitio fosilífero de Messel, Alemania, un importante sitio rico en fósiles de la época del Eoceno. El análisis del fósil revela que el primate prehistórico era joven y de sexo femenino. Con oponibles dedos gordos de los pies, y uñas sobre los dedos de las manos y los pies, confirman que el fósil es un primate, y un hueso del pie, -el hueso astrágalo- vincula a "Ida" directamente a los seres humanos.

El fósil también tiene el esquema completo de un cuerpo blando, así como el contenido intestinal: un herbívoro. Ida se había dado un banquete de frutos, semillas y hojas antes de morir. Los rayos X revelan que tenía dientes de bebé y de adulto simultáneamente, y la falta de un "toothcomb" o "garra de aseo", que es un atributo de los lémures. Los científicos estiman que la edad de "Ida" cuando murió era aproximadamente nueve meses, y medía al rededor de tres pies de largo.

Radiografías de"Ida", espécimen Darwinius masillae, nuevo género y especie, de Messel en Alemania.

"Ida" vivió hace 47 millones de años en un período crítico en la historia de la Tierra, la época del Eoceno, un momento en que los planos genéticos de los mamíferos modernos estaban siendo diseñados. Tras la extinción de los dinosaurios, los primeros caballos, murciélagos, ballenas y muchas otras criaturas -entre ellos los primates- prosperaron en un planeta con climas subtropicales. La Tierra acababa de comenzar a tomar la forma que conocemos y reconocemos hoy - el Himalaya se estaba formando, y la flora y fauna moderna también estaban en proceso evolutivo. Los mamíferos terrestres de aquel entonces, incluyendo los primates, vivían en medio de grandes selvas.

Los rayos X revelan que una fractura de muñeca puede haber contribuido a la muerte de "Ida" - su muñeca izquierda presenta una mala cicatrización de la fractura. Los científicos también creen que se intoxicó por los gases de dióxido de carbono al mismo tiempo de beber del lago Messel: las aguas del lago son a menudo cubiertas por un manto del gas como consecuencia de las fuerzas volcánicas que forman el lago y que sigue todavía activo. Obstaculizada por su muñeca rota, Ida cayó en la inconsciencia, y se hundió hasta el fondo del lago, donde las condiciones únicas del mismo conservaron sus restos por más de 47 millones de años.

Fuente: Science Daily

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