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martes
oct192010

Fósiles de las plantas más antiguas del mundo descubiertos en Argentina

Las primeras plantas que colonizaron la tierra han sido encontradas en Argentina. El descubrimiento establece que la colonización de la tierra por las plantas sucedió 10 millones de años antes de lo que actualmente se pensaba, y sugiere que una variedad de plantas terrestres había evolucionado hace unos 472 millones de años.

Las plantas recientemente descubiertas son Hepaticophytas (hepáticas), plantas muy simples que carecen de tallos o raíces, como según lo informan los científicos en la última edición de la revista The New Phytologist. Esto confirma que las plantas hepáticas son los verdaderos ancestros de todas las plantas de la tierra. La aparición de las plantas que viven en la tierra es uno de los avances evolutivos más importantes en la historia de la Tierra. Las plantas terrestres cambiaron el clima en todo el mundo, alteraron los suelos y permitieron que todas las otras formas de vida multicelulares evolucionaran e invadieran casi todas las masas de tierra continental.

El descubrimiento de las plantas más antiguas de la tierra conocidas en la actualidad fue hecho por un equipo de investigadores dirigido por Claudia Rubinstein del Departamento de Paleontología del Instituto Nacional de Nieve, Hielo e Investigación Ambiental en Mendoza, Argentina. Ella y su equipo recogieron muestras de sedimentos del Río Capillas, en las Sierras Subandinas localizadas en la Cuenca de los Andes Centrales al noroeste de Argentina. A continuación, procesaron las muestras de sedimento disolviéndolos en ácidos fuertes, teniendo mucho cuidado para evitar la contaminación.

En el sedimento, el equipo encontró las esporas fosilizadas de cinco tipos diferentes de plantas hepáticas, un tipo primitivo de plantas de las cuales se cree que evolucionaron a partir de algas verdes multicelulares dulceacuícolas. "Las esporas de hepáticas son muy simples y son llamadas criptoesporas", dijo la Dra. Rubinstein a la BBC. "El criptoesporas que describimos en los resultados de la investigación son las más antiguas encontradas hasta la fecha". Estas esporas, que datan de entre 473 y 471 millones de años, proceden de plantas pertenecientes a cinco géneros diferentes - que son grupos de especies.

No mayor que una mota de polvo, las criptoesporas son una de las ventanas más grandes que nos permite mirar la profunda historia de las plantas."Esto demuestra que las plantas ya se habían empezado a diversificar, lo que significa que deben haber colonizado la tierra antes de las fechas que indican nuestras muestras", dijo la Dra. Rubinstein, quien hizo el descubrimiento con científicos de la Universidad Nacional de Córdoba, Argentina y de la Universidad de Lieja, Bélgica. La mejor estimación de los investigadores es que la colonización de la tierra pudo haber ocurrido durante el primer período Ordovícico (hace 488 hasta 472 millones años) o incluso a finales del periodo Cámbrico (hace 499 hasta 488 millones años).

Anteriormente, el récord de las plantas más antiguas conocidas eran criptoesporas pequeñas de hepáticas encontradas en Arabia Saudita y la República Checa. Estas fueron datadas entre 463 y 461 millones de años. Todas las plantas terrestres producen esporas o polen en grandes cantidades. Estas esporas son encerradas en un grueso muro de protección que es increíblemente resistente, lo que significa que sus fósiles están bien preservados. Las plantas enteras se fosilizan con menos facilidad, explicando por qué los primeros "megafósiles" de plantas enteras son mucho más jóvenes. Las criptoesporas son como las esporas de las plantas modernas, a excepción de una disposición estructural inusual.

El descubrimiento de esporas de las plantas hepáticas más antiguas vino como sorpresa para los investigadores. "La sorpresa fue tan grande que le pedí a mi colega Philippe Steemans que procesara las muestras del mismo sedimento". Encontró exactamente el mismo ensamblaje de criptoesporas, lo que demuestra que la presencia de las criptoesporas en mis muestras no se debió a una contaminación", dijo la Dra. Rubinstein.

Estas criptoesporas son los fósiles de las plantas de tierra más antiguas que se han encontrado hasta la fecha.Las criptoesporas de Argentina apuntan dónde las plantas terrestres se originaron. "Es muy probable que sucedió en Gondwana, como ya se ha demostrado por los descubrimientos anteriores, pero muy lejos, por lo menos 5,000 kilómetros, de la Arabia Saudita y la República Checa, donde los anteriores vestigios de las plantas terrestres más antiguas fueron encontradas", dijo la Dra. Rubinstein. En la medida que las plantas terrestres fueron madurando, evolucionaron de plantas hepáticas a musgos, y luego en las plantas conocidas como antoceros y licopodios. A continuación, los helechos aparecieron antes que las plantas de semilla, de los cuales hay muchas especies en la actualidad; de esta manera evolucionaron las plantas.

Fuente: BBC Earth

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