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viernes
ene282011

Extinción masiva vinculada a cambio climático en el pasado

Hace unos 450 millones de años, la Tierra sufrió la segunda extinción masiva más grande de su historia - la extinción masiva del Ordovícico Tardío, durante la cual más del 75 por ciento de las especies marinas murieron. Exactamente lo que causó esta tremenda pérdida de la biodiversidad del planeta sigue siendo un misterio, pero ahora un equipo dirigido por investigadores del Instituto de Tecnología de California (Caltech) ha descubierto nuevos detalles que apoyan la idea de que la extinción estuvo vinculada al cambio climático que ocurrió en aquel entonces.

"Si bien es sabido por mucho tiempo que las extinciones masivas están íntimamente ligadas al cambio climático, el mecanismo exacto no está claro", dice Seth Finnegan, investigador postdoctoral en Caltech y el primer autor del trabajo publicado en la prestigiosa revista Science el 27 de enero de los corrientes. La extinción masiva del Ordovícico coincidió con una glaciación, durante la cual la temperatura global del planeta se enfrió y hubo un aumento significativo en los glaciares. En este momento, América del Norte estaba en el ecuador terrestre, mientras que la mayoría de los otros continentes formaban un supercontinente conocido como Gondwana, que se extendía desde el ecuador hasta el Polo Sur.

Al utilizar un nuevo método para medir temperaturas antiguas, los investigadores han descubierto pistas sobre el momento y la magnitud de la glaciación y cómo afectó la temperatura del océano cerca del ecuador. "Nuestras observaciones implican un régimen climático distinto de todo lo que sabemos acerca de los últimos 100 millones de años", dice Woodward Fischer, profesor asistente de geobiología en Caltech y coautor del estudio.

El hecho de que la extinción ocurrió durante un período glacial, cuando enormes capas de hielo cubrían gran parte de lo que ahora es África y América del Sur, hace que sea especialmente difícil evaluar el papel que jugó directamente el cambio climático en el evento de extinción. "Una de las mayores fuentes de incertidumbre en el estudio de los registros paleoclimáticos es que es muy difícil diferenciar entre los cambios de temperatura y los cambios en el tamaño de las capas de hielo continental", dice Finnegan.

Ambos factores pueden haber jugado un papel en causar la extinción en masa: con más agua congelada en las capas de hielo, los niveles del mar podrían haber sido menores, lo que debe haber reducido la disponibilidad de agua superficial como un hábitat marino. Pero la diferenciación entre los dos efectos es un reto porque hasta ahora, el mejor método para medir las temperaturas del pasado también ha sido afectado por el tamaño de las capas de hielo.

Sin embargo, utilizando un nuevo tipo de paleotermómetro desarrollado en el laboratorio de John Eiler, profesor de Geología y Geoquímica en Caltech, los investigadores han determinado las temperaturas promedio durante el Ordovícico superior - siendo esta la primera vez que los científicos han sido capaces de superar el efecto del volumen del hielo para medir las temperaturas de un episodio glacial que sucedió cientos de millones de años atrás.

Para hacer sus mediciones, los investigadores analizaron la composición química de los depósitos  isotópicos de fósiles de animales marinos recogidos en Quebec, Canadá, y del medio oeste de Estados Unidos. El nuevo método desarrollado en el laboratorio de Eiler, -que no depende de la concentración isotópica de los océanos, como es la norma de los métodos tradicionales- mide la temperatura analizando el "agrupamiento" de los isótopos pesados encontrados en fósiles. Las altas temperaturas causan que los isótopos se unan de una manera más al azar y espaciada, mientras que las temperaturas bajas conducen a una mayor aglomeración de isótopos.

"Al proporcionar información independiente sobre la temperatura del océano, este nuevo método nos permite conocer la composición isotópica del agua de mar de hace 450 millones de años", dice Finnegan. "Con esa información, se puede estimar el tamaño de las capas de hielo continental que existió durante esta glaciación". Y con una idea más clara de la cantidad del hielo que había, los investigadores pueden aprender más sobre cómo era el clima durante el Ordovícico - y cómo el clima podría haber afectado a los ecosistemas marinos llevándolos a la extinción. "Hemos encontrado que las tasas elevadas del cambio climático, coincidieron con la extinción en masa", dice Aranda Tripati, otro coautor de la UCLA e investigador visitante en geoquímica en Caltech.

El equipo descubrió que aunque las temperaturas tropicales del océano eran mayores de lo que son actualmente, los glaciares de tamaño moderado aún existían cerca de los polos antes y después de la extinción en masa. Sin embargo, durante los intervalos de extinción, la glaciación alcanzó su punto máximo. Las aguas tropicales superficiales fueron enfriadas por cinco grados, y las capas de hielo de Gondwana llegaron a tener unos 150 millones de kilómetros cúbicos - más grandes que los glaciares que cubrían la Antártida y la mayor parte del hemisferio norte durante la última glaciación que ocurrió hace 20,000 años.

"Nuestro estudio refuerza el caso de una relación directa entre el cambio climático y la extinción", dice Finnegan. "A pesar de que los glaciares polares existieron por varios millones de años, éstos sólo causaron el enfriamiento de los océanos tropicales durante el breve intervalo de tiempo que coincidió con el pulso principal de la extinción en masa".

Fuente: Caltech

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Reader Comments (2)

Hola, no entiendo muy bien el articulo. Como se van a extingir animales por una glaciacion, los animales son tontos y esperan cientos de años a que las temperaturas bajen para morir, lo normal es que emigren a las zonas templadas. Lo mas logico es que los cambios climaticos los provoquen cuerpos externos, cometas, asteroides... y que luego causen las extinciones masivas.
enero 30, 2011 | Unregistered Commenterjoss23
Gracias por expresar tu inquietud. La extinción del Ordovícico ciertamente fue provocada por una glaciación, que es el efecto más dramático provocado por el cambio climático conocido en la tierra hasta la fecha. Según el estudio de Caltech, este fue un evento de extinción que afectó mayormente al ecosistema marino casi a nivel global. No obstante, cientos de miles de ejemplares sobrevivieron (25%) y afortunadamente... la vida continuó.
enero 30, 2011 | Registered CommenterRoberto De Soto

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