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ene282012

La busqueda de nuestro planeta gemelo continúa... ahora al rojo vivo!

Tras el increíble descubrimiento del planeta Kepler 22b anunciado en diciembre del 2011, la misión Kepler de la NASA ha descubierto 11 nuevos sistemas planetarios dando alojamiento a 26 planetas confirmados. Estos descubrimientos constituyen casi el doble del número de planetas verificados por Kepler y triplican el número de estrellas conocidas que tienen más de un planeta que transita o pasa por delante de la estrella. Estos sistemas ayudarán a los astrónomos a comprender mejor cómo se forman los planetas.

Los planetas describen órbitas cercanas a su estrella y varían en tamaño de 1.5 veces el radio de la Tierra a más grandes que Júpiter. Quince de ellos son de tamaños que oscilan entre el de la Tierra y Neptuno. Observaciones posteriores deberán determinar cuáles son rocosos como la Tierra y cuales tienen gruesas atmósferas de gas como Neptuno. Los planetas orbitan su estrella una vez cada 6 a 143 días. Todos están más cerca de su estrella que Venus a nuestro Sol.

"Antes de la misión Kepler, que sabía de unos 500 exoplanetas a través de todo el cielo", dijo Doug Hudgins, científico del programa Kepler de la NASA en Washington. "Ahora, en sólo dos años mirando a un trozo de cielo no mayor que un puño, Kepler ha descubierto más de 60 planetas y más de 2,300 candidatos a planeta. Esto nos dice que nuestra galaxia está positivamente cargada con planetas de todos los tamaños y órbitas".

Kepler identifica planetas candidatos utilizando repetidamente las mediciones del cambio en el brillo de más de 150,000 estrellas para detectar cuando un planeta pasa por delante de la estrella. Ese pasaje antepone una pequeña sombra entre la Tierra y la nave espacial Kepler.

"La confirmación de que la pequeña disminución en el brillo de la estrella se debe a un planeta requiere de observaciones y análisis adicionales que consumen más tiempo," dijo Eric Ford, profesor asociado de astronomía en la Universidad de Florida y autor principal del artículo que confirma los nuevos planetas Kepler-23 y Kepler-24. "Hemos comprobado la existencia de estos planetas utilizando nuevas técnicas que aceleraron dramáticamente sus descubrimientos".

Cada uno de los sistemas planetarios recién confirmados contienen de dos a cinco planetas en tránsito a corta distancia. En sistemas planetarios "apretados", el empuje gravitacional de los planetas entre sí hace que algunos planetas aceleren y otros desaceleren las velocidades de sus órbitas. La aceleración hace que el período orbital de cada planeta cambie. Kepler detecta este efecto mediante la medición de los cambios, o las llamadas Variaciones en el Tiempo de Tránsito (VTT).

Este diagrama compara nuestro sistema solar al de Kepler-22, un sistema estelar que contiene el primer planeta en la "zona habitable" descubierto por la misión Kepler de la NASA. El diagrama muestra la representación de un artista del planeta que orbita cómodamente dentro de la zona habitable, similar a la Tierra en los círculos del sol. Crédito de la imagen: NASA / Ames / JPL-CaltechLos sistemas planetarios con VTT pueden ser verificados sin necesidad de extensas observaciones terrestres, lo que acelera la confirmación de los planetas candidatos. Esta técnica de detección también aumenta la capacidad de la nave espacial Kepler para confirmar sistemas planetarios alrededor de estrellas más débiles y distantes.

"Al medir con presición el tiempo en que cada planeta transita su estrella, Kepler detectó el empuje gravitatorio de los planetas entre sí, confirmando la existencia de 10 de los sistemas planetarios recién anunciados", dijo Dan Fabrycky, miembro del Hubble en la Universidad de California en Santa Cruz , y autor principal de un documento que confirman los sistemas Kepler-29, 30, 31 y 32.

Cinco de los sistemas (Kepler-25, Kepler-27, Kepler-30, Kepler-31 y Kepler-33) contienen un par de planetas interiores que orbitan la estrella dos veces durante cada órbita de los planetas externos. Cuatro de los sistemas (Kepler-23, Kepler-24, Kepler-28 y Kepler-32) contienen un par donde los planetas externos orbitan dos por cada tres veces que los planetas interiores orbitan su estrella.

"Estas configuraciones ayudan a amplificar las interacciones gravitacionales entre los planetas", dijo Jason Steffen, del Centro para la Astrofísica de Partículas del Fermilab en Batavia, Illinois, y autor principal de un documento que confirma los sistemas Kepler-25, 26, 27 y 28.

Kepler-33, una estrella que es más vieja y más masiva que nuestro Sol, es el sistema que contiene más planetas. El sistema cuenta con cinco planetas, que van desde 1.5 a 5 veces la de la Tierra. Todos los planetas se encuentran más cerca de su estrella que cualquier planeta de nuestro sistema a nuestro Sol.

Las propiedades de una estrella proveen pistas para la detección de planetas. La disminución en el brillo de una estrella y la duración del tránsito de un planeta en combinación con las propiedades de su estrella madre representan una firma reconocible. Cuando los astrónomos detectan planetas candidatos que exhiben firmas similares en torno a la misma estrella, la probabilidad de que alguno de estos candidatos a planeta sean un falso positivo es muy baja.

"El método utilizado para verificar los planetas de Kepler-33 muestra que la fiabilidad en general es bastante alta", dijo Jack Lissauer, científico planetario de la NASA del Ames Research Center en Moffett Field, California, y autor principal del artículo de Kepler-33. "Esta es una validación por multiplicidad."

Estos descubrimientos se publican en cuatro trabajos diferentes en la revista Astrophysical Journal y la revista Monthly Notices de la Royal Astronomical Society.

Fuente: NASA/Kepler y JPL/Planet Quest

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