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martes
ene312012

El misterio de los 7 hoyos negros de Marte, entradas a un desconocido mundo subterráneo

Como usualmente ocurre en estos casos, pocos saben que en mayo del 2007, HiRISE, la ultra sofisticada cámara abordo del Mars Reconnaissance Orbiter capturó y transmitió impresionantes imágenes de unos misteriosos "hoyos negros" mientras sobrevolaba sobre una vasta región en la superficie de Marte llamada Tharis Region al noreste del Arsia Mons. Al analizar las imágenes, los astrofísicos tuvieron que descartar inmediatamente que estos hoyos fueran el resultado de impactos de meteoritos, o que simplemente se trataran de volcanes.

Estamos hablando entonces de entradas a todo un mundo subterráneo desconocido en el planeta rojo, pues éstas son inmensas grutas o cavernas, tan profundas y oscuras que el fondo de ninguna de ellas ha podido ser detectado, a pesar de la altísima resolución de la HiRISE, y a pesar de que la superficie marciana es más bien brillante, reflejando perfectamente la luz solar. El descubrimiento fue realizado originalmente un mes antes, en abril del 2007 por la nave espacial Mars Odyssey utilizando su instrumento Themis (Sistema de Imágenes de Emisión Térmica).

Las primeras imágenes dejaron perplejos a los investigadores, quienes apodaron el conjunto de estos enormes agujeros como "las siete hermanas". El anuncio del descubrimiento fue dado a conocer "públicamente" en una tímida conferencia en la Universidad de Arizona el mismo año. La siguiente imagen es un mosaico de las "siete hermanas":

Las siete hermanas de Marte: (de izquierda a derecha) Dena, Chloe, Wendy, Annie, Abbey, Nikki, y Jeanne. Imágenes tomadas en abril del 2007 por el Mars Odyssey.Por supuesto, al recibir las primeras imágenes, los investigadores enviaron inmediatamente al Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) a echar una ojeada más cercana utilizando un equipo más sofisticado de imágenes. La cámara HiRISE del MRO pudo captar la forma detallada de los bordes ligeramente ondulados de uno de los agujeros ubicado en el flanco de la región Arsia Mons en Marte, pero ninguna cantidad de mejora de la imagen pudo conseguir más detalles en el interior del agujero, como se observa en la siguiente imagen:

Estos agujeros circulares son muy oscuros, con diámetros de entre 100 y 250 metros (328 hasta 820 pies). La evidencia de que los orificios pueden ser aberturas de los espacios cavernosos proviene de las diferencias de temperatura detectadas en las imágenes infrarrojas tomadas en la tarde y por la mañana antes del amanecer utilizando el sistema Themis del Mars Odyssey.

"Si estos son pozos profundos o estas aperturas verticales terminan en cavernas espaciosas, son entonces entradas al subsuelo de Marte", dijo Tim Titus, del Servicio Geológico de EE.UU. "En algún lugar de Marte, las cuevas podrían proveer un nicho protegido de vida pasada o actual, o refugio para los seres humanos en el futuro". Sin embargo, otros astrofísicos opinan que las ubicaciones de estas entradas se encuentran en uno de los puntos más altos en la superficie de Marte y niegan la posibilidad de vida pasada o presente en el interior de las cuevas. La siguiente es una imagen más reciente, del 2010:

Los astrofísicos proponen que los profundos hoyos en Arsia Mons probablemente se formaron como tensiones subterráneas alrededor del volcán causados por fallas y espacios abiertos sobre la superficie. Algunos de los agujeros están alineados con cadenas de fosas en forma de cuenco, donde material de la superficie aparentemente colapsó para llenar el vacío creado por una falla lineal.

Las observaciones han llevado a los investigadores que utilizan al Mars Odyssey y el Mars Reconnaissance Orbiter de la NASA a examinar las Siete Hermanas. El objetivo es encontrar otras aberturas de los espacios subterráneos en elevaciones más bajas que sean más accesibles para futuras misiones a Marte.

Fuente: NASA  y National Geographic

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